异网漫游对NB-IoT意味着什么?

2019-11-06 14:37栏目:物联网
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物联网的连接虽然重要,但从物联网的整体价值链来看,连接只占10%左右的收益。在成本收益压力下,共享经济成为网络运营商精细化运营的重要方式,异网漫游这一共享方式或许应该尽快在NB-IoT这张专用于物联网的网络中得到应用。
根据GSMA最新数据,截止今年10月初全球已实现商用的蜂窝物联网网络已有123张,其中已商用的NB-IoT网络为89张,LTE-M网络为34张。过去几年,基于NB-IoT和LTE-M的低功耗广域网络(LPWAN)已形成大量的案例,随着越来越多行业采用LPWAN,用户对于更加便捷的连接需求越来越多,其中不乏一些跨境、跨运营商的应用。为了达到“一点签约,全网服务”的保障,不同运营商之间的合作提上现阶段的议事日程。

主流运营商物联网的漫游合作

对于网络运营商来说,为用户提供无处不在的连接服务需要大规模投资,而且由于地域的限制无法提供跨区域的服务,为了保证自身用户不流失,与区域外运营商异网漫游合作是一个常用的方式。
异网漫游切换
过去十多年中,全球主流运营商对手机用户的国际漫游已形成了成熟的模式,我们去境外时或多或少用过国际漫游业务。不过,针对物联网设备的漫游还未形成成熟模式,作为专用于物联网的NB-IoT、LTE-M网络,运营商已经开始了漫游的尝试。
近日,美国运营商AT&T和欧洲运营商沃达丰共同宣布,将基于各自的NB-IoT网络开展漫游合作,双方的漫游合作既包括AT&T遍及美国本土的NB-IoT网络,也包括沃达丰覆盖西班牙、德国、意大利、英国和荷兰的NB-IoT网络。根据两家运营商的计划,这一服务将在2019年年底实现商用。
在这一合作框架下,沃达丰的NB-IoT用户只需与沃达丰一家运营商签约,其设备不仅可以在欧洲地区连接沃达丰NB-IoT网络,也能在美国连接AT&T的网络。由于沃达丰在16个国家已部署了NB-IoT网络,成为全球布局最广的网络运营商,此举将沃达丰NB-IoT的业务范畴拓展至美国。同样,对于AT&T来说,与沃达丰的合作,可以为其用户提供的NB-IoT连接服务扩展至广大的欧洲地区。
实际上,从去年开始,NB-IoT漫游试验已经开启。2018年6月,在GSMA的协助下,沃达丰和德国电信在欧洲顺利实现了全球首个NB-IoT国际漫游试验,这次试验中,德国电信的全球SIM卡使用沃达丰西班牙的NB-IoT网络实现连接,沃达丰全球SIM卡使用T-Mobile奥地利的NB-IoT网络和模组实现连接。
沃达丰计划在2020年3月底之前,在全球实现与40家以上的合作伙伴开展NB-IoT漫游合作。目前,已商用的89张NB-IoT网络是由全球50多家运营商推出的,实现40家以上合作伙伴的漫游合作,基本上涵盖了全球大部分NB-IoT网络,可以说保证沃达丰用户的NB-IoT设备在全球大部分区域均可以实现无缝连接。
在GSMA看来,NB-IoT漫游的试验不仅仅是两家运营商之间扩大业务范围,还将为其他运营商提供一致的部署水平指导,另外,NB-IoT网络异网漫游的实现对于那些拥有全球设备部署的制造商和应用至关重要。
除了NB-IoT,作为蜂窝物联网网络的LTE-M的漫游也得到主流运营商的重视,这方面还是沃达丰比较积极。2019年2月,沃达丰荷兰公司和AT&T宣布开启LTE-M网络的漫游合作,双方的LTE-M设备可以自动在对方网络实现漫游,同样也是在2019年年底可以实现该服务,这是欧洲和北美运营商之间首次开展LTE-M漫游的合作。此后LTE-M的漫游合作又进了一步,2019年6月,AT&T、Orange、瑞士电信和荷兰皇家电信KPN在它们各自的LTE-M网络中激活了漫游功能,使联网设备能够在欧洲和北美更有效地运行。

异网漫游对NB-IoT来说意味着什么?

连接并不是一件容易的事,笔者在《破解一张物联网卡带来的连接痛点》一文中通过一个物联网智能表计的例子,分析连接给整个应用带来的挑战,而蜂窝网络基础设施部署的特征,让这种挑战更加明显。解决这些连接的痛点,一方面是运营商之间广泛的异网漫游合作,另一方面由第三方物联网卡管理平台提供eSIM技术来为用户智能切换所在地网络运营商,这一方式在《破解一张物联网卡带来的连接痛点》一文中已做过详细分析。
不同区域运营商之间广泛的异网漫游合作,主要源于大量应用场景需要跨越不同区域,当不同区域网络是不同运营商所有时,用户的终端在跨境时需要切换网络,用户若与每个运营商去重新签署服务协议并开通网络,显然是一个效率很低且成本很高的过程,因此运营商之间自身达成漫游协议并做好网间结算工作,用户只需要与一家运营商签约,即可无感地接入所在区域运营商网络。
NB-IoT和LTE-M发展至今,已经突破抄表、停车、消防等固定位置的应用场景,物流跟踪、医疗、产品生命周期管理、智能穿戴以及消费设备都开始采用低功耗广域网络技术,这些场景具有明显的移动性特征,有一些是跨区域、跨国流动,NB-IoT的标准演进也不断支持新的功能,因此签约运营商需要通过异网漫游协议保证这些应用随时随地的连接。
nb窄带物联网
举例来说,沃达丰在国内发展的OEM厂商客户,大多将其产品销往海外多个国家,若没有和AT&T的漫游协议,沃达丰无法承诺中国客户销往美国市场的产品能够联网,而在本次漫游协议下,沃达丰就可以为那些有向美国出口物联网终端产品的客户提供服务。
不过,笔者认为,除了这种跨区域或跨境运营商之间的异网漫游合作外,同一区域不同运营商之间的异网漫游对于物联网应用来说或许也具有重要意义。我们注意到,沃达丰计划的NB-IoT异网漫游合作伙伴除了与自己市场没有交集的美国运营商外,德国电信、西班牙电信等欧洲运营商也是潜在合作对象,这些运营商同时在德国、西班牙、荷兰等国均有NB-IoT网络部署。若与这些欧洲运营商开启NB-IoT异网漫游合作,则很有可能在一个竞争性市场上实现资源的进一步有效配置。
对于手机用户来说,携号转网给其一个选择性,倒逼运营商提升服务质量具有一定意义。虽然目前还未出台针对物联网用户携号转网的政策,但笔者认为异网漫游或许更适合物联网用户,因为码号对于手机用户是一个重要的标识,更换码号会产生大量交易成本,但对于物联网设备来说码号意义大大低于手机用户,而拥有高质量的网络更为重要。
从通信业专业社区“通信人家园”中一份推文中对异网漫游做了详细的解释,引用其中部分观点:
-异网漫游也是移动网络共享的一种方式,开通异网漫游速度最快,对网络改造最小,成本最低。
-异网漫游界面比较清晰,按统一的漫游结算费率计量结算。

-在归属运营商网络没有覆盖、信号弱、终端不支持所处位置的网络制式、拥堵、故障等状况时,自动漫游切换到其它运营商网络,继续为客户提供服务;归属运营商网络恢复可用时,自动切换回来,优先使用归属运营商的网络。采取系统自动控制,优先使-用归属运营商的网络的漫游策略,不会导致客户大量漫游,恶性竞争。这种漫游策略,更多的是互补。
-客户只与归属运营商结算,客户漫游出去,归属运营商从客户那里收取的通信费,要分一部分给漫游服务运营商。
-在城市楼宇、地下停车场、电梯间等等覆盖盲区、信号弱的区域,只要有一家运营商有信号,就可以为所有客户提供服务。
-通过异网漫游,每家运营商可以花更少的网络建设和维护成本。

对于手机用户来说,异网漫游推动起来确实有很多阻力,包括手机终端需要支持全部网络制式和频段、多样化资费造成结算困难,然而对于专用于物联网的NB-IoT网络来说,这方面的问题并不大,一方面NB-IoT是全球统一制式,目前模组基本支持全球主流频段,因此终端已经能够支持,另一方面NB-IoT资费趋同化趋势,为不同运营商网间结算打下基础。
结合目前NB-IoT的现状,大量物联网项目落地时一大痛点是网络覆盖不足。目前,三大运营商已部署商用超过90万NB-IoT基站,虽然各家没有发布网络部署地图,但可以肯定的是三家厂商的网络覆盖具有一定的差异化。若三家运营商在NB-IoT网络上可以实现异网漫游,则用户不论选择哪家厂商的物联网卡,在项目落地时会根据项目所在地网络覆盖情况自动选择具有更好质量的网络,这在很大程度上加速NB-IoT项目的落地。
在运营商收入增速下滑、5G网络投资压力越来越大的情况下,NB-IoT为运营商带来的收入有限,NB-IoT网络进一步大规模投资较为困难。一方面用户对网络质量提出要求,另一方面针对小规模应用,运营商无法及时满足网络要求。为打破这一僵局,市场上已经出现多家第三方厂商为用户提供连接管理平台,为用户提供eSIM方式选择合适运营商网络。运营商自身却因为各种利益关系,无法为用户提供无缝网络连接。
异网漫游在手机用户中推动阻力很大,而NB-IoT是一张新建的网络,笔者觉得不妨在NB-IoT这个新的领域进行试点,三家运营商开展NB-IoT异网漫游合作。在已有NB-IoT网络覆盖情况下,用户可以获得最好网络质量服务;在没有NB-IoT网络覆盖情况下,只要有一家来部署网络,即可为三家客户提供接入服务。当然,由于利益关系错综复杂,NB-IoT的异网漫游需要监管机构在更高层面的统筹协调。
物联网的连接虽然重要,但从物联网的整体价值链来看,连接只占10%左右的收益。在成本收益压力下,共享经济成为网络运营商精细化运营的重要方式,接入网共享、频谱共享等已经从理论变成现实。异网漫游这一共享方式或许应该尽快在NB-IoT这张专用于物联网的网络中得到应用,从供给侧为NB-IoT产业生态的壮大打下基础。

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